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研究:年轻血液或有抗衰老关键

两份近期发表的研究不约而同表明,年轻老鼠的血液注入年老的老鼠,可让年老的老鼠肌肉与大脑年轻化。专家表示,该研究或可成为治疗阿兹海默症与心脏病的新契机。

《纽约时报》报导,未参与上述研究的哈佛医学院神经学教授坦齐(Rudolph Tanzi)表示,“我极度的兴奋,因为这发现可能改变游戏规则。”该项研究证实了数百年来的一项推测:年轻人血液中的某些物质可让老年人年轻化。

在1950年代,康乃尔大学的麦凯(Clive M. McCay)和其同事为了证实这个理念,将年轻老鼠的血液注入年老的老鼠体内,他们将年轻老鼠与年老老鼠侧面的皮肤缝在一起,该过程称为渗析性联体生活,两者的血管最后长在一起,血液循环互通,年轻老鼠的血液流向年老的,年老的血液也流向年轻的。
然后麦凯博士在尸体解剖的时候发现年老老鼠的软骨比预期年轻,但他无法解释这种年轻化。当时没有足够的知识解释这种年轻化的过程。

此后,科学家逐渐地发现那是干细胞让组织活化所致,当组织受伤的时候,干细胞进入组织产生的细胞代替死亡细胞,当人们变老时,干细胞就逐渐失去原有功能。在2000年代早期,科学家们发现干细胞在衰老的组织中并不是死光了。

史丹佛医学院神经学教授蓝铎(Thomas A. Rando)回忆道:“还是有很多干细胞,只是没有获得正确的讯息!”蓝铎博士与其同事想了解,如果年老的老鼠被注入年轻老鼠的血液后,其干细胞会接受到何种讯息,为了找出原因,他们接受了麦凯博士的实验。

在2005年的实验报告中,科学家将年轻与年老老鼠缝合在一起五周,然后检查它们,年老老鼠的肌肉愈合速度与年轻的一样快,当时年老老鼠肝脏的愈合速度也与年轻的一样快。相对的,年轻老鼠有提前老化的现象,他们的肌肉愈合比较慢,干细胞长成新细胞的速度也没有手术之前快。

这个实验说明了年轻老鼠的血液中有活化干细胞与组织年轻化的物质,而年老的老鼠内也有阻止年轻老鼠活化的因子。

前蓝铎研究团队的魏哲(Amy J. Wagers)在2004年搬到哈佛后,还持续研究年轻老鼠的血液,她现在是一名助理教授。去年她与其团队展示了年轻化老老鼠的心脏。

为了明确活化因子,魏哲博士与其团队筛检了血液,发现GDF11蛋白在年轻老鼠中很多,在年老的老鼠中很少。

她与其团队在想是否GDF11蛋白是活化组织的关键,在《科学》期刊中发表了了一个实验,就是GDF11蛋白活化了年老老鼠的骨骼肌,这样让其更强壮与更有耐力。

在史丹佛大学,研究人员也在探讨是否年轻老鼠的血液能活化年老老鼠的大脑,在2011年,一位研究生维莱达(Saul Villeda)与其团队证实答案是肯定的。当年老老鼠接受年轻血液时,脑中掌管记忆的海马(hippocampus)新生了许多神经元。

在《自然》杂志近期的一篇研究,现任职于旧金山大学的维莱达博士与其研究团队揭示了更多关于年轻血液活化脑组织的研究。经过渗析性联体生活后,维莱达博士与其研究团队发现年老老鼠的海马神经元生出更多的触角,然后他们将其移除渗析性联体生活,并将年轻老鼠血液中除去血小板与细胞,把血浆注入到年老老鼠,这让年老老鼠记忆测验表现更加出色。

魏哲博士与其团队则是研究脑部一个与嗅觉有关的特殊区块。在《科学》杂志的第二篇研究报告中,他们发现在渗析性联体生活后,老鼠脑部长出很多新血管,这新血管又让脑部长出很多神经元,这又让老鼠的嗅觉更灵敏。

至于GDF11蛋白与活化骨骼肌与心脏方面,魏哲博士与其团队研究是否这蛋白是促成脑部改变的因素,因此将GDF11蛋白注入年老老鼠,发现脑部突然长出很多神经元与血管,虽然这改变比不上渗析性联体生活所造成的改变。

克利夫兰医学中心神经炎症研究中心负责人兰索霍夫(Richard M. Ransohoff)表示,两个团队的发现没有冲突,这很令人振奋。他希望这在老鼠身上的研究能让我们发现人类版本的GDF11蛋白,或是其他在年轻人血液中的分子成份对老年人能有类似作用。

美国国家心脏、肺和血液研究所分子医学研究中心负责人芬克尔博士(Dr. Toren Finkel)说,“我们可以倒转时间而不是让时间停止,这是此研究所发出的理念。”

新的研究还提示着,产生的年轻化是全身性的。魏哲博士表示,“我们可以不吃心脏药,不吃肌肉关节药物,不吃脑部的药,我们只要来个全身性活化即可。”

但是科学家还需留意活化身体所衍生的问题,唤醒干细胞可能导致无休止的活化与复制。加州柏克莱生物工程教授孔博伊(Irina M. Conboy)提醒,“这很有可能这会显著增加癌症的机率,我们必须小心过度推销的后果。”